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Cómo el Perú se convirtió en el primer exportador de espárragos

Su despegue se inició en 1986. Superó a México, España, Estados Unidos y China. Y su área cultivada obtiene los más altos rendimientos del mundo.

El Perú es el primer país exportador de espárragos del mundo. Inició su despegue con este producto en 1986 y, progresivamente, logró desplazar de ese lugar a importantes países productores como China y Estados Unidos, hasta hacerse reconocer mundialmente como el mejor.

Las estadísticas del 2011 de la Asociación de Exportadores (Adex) indican que las exportaciones de espárragos peruanos sumaron US$ 480,3 millones, un 15% más que lo registrado en el 2010 (US$ 418,9 millones). La cifra muestra una recuperación en el comercio del producto de bandera de la agroexportación peruana, el cual se vio afectado desde el 2009 por la crisis financiera internacional.

Ahora bien, ¿cómo esta industria logró estos niveles de éxito en un mercado globalizado, cada vez más exigente y competitivo? ¿Cuáles fueron los elementos de éxito y los factores de cambio que posibilitaron establecer una industria sostenida con notable impacto en la economía peruana, generadora de empleo y divisas? 

El desarrollo del espárrago en el Perú, iniciado en la década del 50, ha enfrentado fenómenos de orden climático, dificultades por medidas no arancelarias que dificultaban el comercio e incidían  en las condiciones de acceso a ciertos mercados, medidas macroeconómicas internas que favorecían poco a la agricultura, problemas de organización de los productores y de las instituciones públicas, y una reducida inversión de capital y falta de tecnología, entre otros aspectos.

Aun cuando algunas de estas debilidades subsisten, la industria del espárrago alcanzó en el 2003 un valor de exportación de US$ 206,69 millones, lo cual representaba el 24,41% del total de las agroexportaciones peruanas. Igualmente en esa época llegó a generar más de 50.000 puestos de trabajo descentralizado a lo largo de la costa peruana.

Según el Instituto Interamericano de Cooperación para la Agricultura (IICA), que ha estudiado el caso, los esfuerzos más importantes en la atención de los problemas de la cadena agroproductiva del espárrago han sido orientados al establecimiento de los mecanismos de cooperación, incentivados tanto por el Gobierno como por la iniciativa privada. Fue así como se conformaron las dos organizaciones más importantes del sector esparraguero: el Instituto Peruano del Espárrago y Frío Aéreo Asociación Civil. Actualmente estas organizaciones facilitan la unión de los esfuerzos de los productores y exportadores con las instituciones públicas. Las investigaciones, la transferencia de tecnología, los estudios de mercado y la promoción comercial, la atención a la sanidad y la promoción de la calidad, entre otras actividades, son realizadas por estas organizaciones con el apoyo del Estado.

Otro de los elementos de cambio asociados con el éxito del espárrago peruano es el compromiso del sector con la inocuidad y la calidad, incorporando la competitividad por la calidad en los planes estratégicos empresariales. La industria esparraguera cuenta con avances notables en la implementación de buenas prácticas de producción y sistemas de gestión de la inocuidad y la calidad. Evidentemente, el sistema HACCP ha servido como  punto de partida para la aplicación de otros sistemas de gestión, orientados hacia una garantía integrada de la calidad.

Estos y otros factores de cambio asociados al éxito del espárrago peruano han promovido la alianza público-privada, cuyo resultado es el liderazgo de una política de promoción de exportaciones que incentiva y apoya la asociatividad, promueve la competitividad en la calidad y la mejora continua de las empresas, favoreciendo su capacidad de respuesta a la dinámica de cambios del mercado internacional.

El espárrago en el Perú

El cultivo del espárrago se inició en el Perú en el valle de Virú, en la costa del departamento de La Libertad,  a principios de la década del 50. Empezó como un pequeño proyecto familiar destinado a la exportación de espárrago blanco en conservas a Dinamarca. Sin embargo, su lento crecimiento inicial se interrumpió en 1972 por acción de la reforma agraria que entonces impulsaba el gobierno militar.

Tiempo después, en 1985, la Asociación de Agricultores de Ica puso en marcha un proyecto de sustitución de cultivos tradicionales por otros de exportación. Con la cooperación financiera de la Agencia de los Estados Unidos para el Desarrollo Internacional (USAID), exploró oportunidades en el Sur de los Estados Unidos. Como consecuencia de las observaciones realizadas, la Asociación evaluó en los campos de su Estación Experimental San Camilo los cultivos sugeridos: melones, páprika, vainitas y espárrago. Este último resultó el más interesante por los precios que se obtenían en contra estación en los mercados de Norteamérica.

Como consecuencia de ello, la Asociación invitó a los agricultores a participar en un proyecto asociativo de 500 hectáreas de espárrago verde. Se importó semilla de la nueva variedad híbrida UC-157, en F1, de la empresa California Asparagus Seed and Transplants, Inc., y se instaló el almácigo en un campo de 1,8 ha de la Estación Experimental San Camilo, aplicando por primera vez en el país la técnica de siembra en camas altas con riego por microaspersión para la obtención de speedlings. Los resultados fueron excelentes por el altísimo porcentaje de germinación y la uniformidad de las plántulas obtenidas. El almácigo fue el mayor del mundo en su tipo registrado hasta la fecha. Al mismo tiempo, la Asociación se abocó a construir e implementar  una planta empacadora en tanto actuaba como la única exportadora de la producción.

Al iniciarse la cosecha a mediados de noviembre de 1986, se exportó el 70% de la producción conforme se había programado, alcanzándose precios excelentes en el mercado norteamericano.

Los óptimos resultados obtenidos por los productores de espárrago verde en Ica hicieron que productores de otros valles se interesaran en replicar la experiencia, iniciándose siembras en los valles de Chincha, Nazca, Cañete, Huaura y otros valles y pampas irrigadas de la costa, produciéndose un verdadero  boom en el crecimiento de las exportaciones, según ha registrado el IICA.

Se instalaron plantas empacadoras y el espárrago no exportado en fresco comenzó a congelarse y procesarse en conservas para exportación. En los valles de Chincha y Cañete, una empresa conservera española instaló una planta procesadora y suscribió contratos con agricultores para la producción de espárrago blanco en conservas orientada al mercado europeo, especialmente España, que a su vez motivó un incremento notable de áreas sembradas con espárrago blanco en el departamento de la Libertad, donde la irrigación Chavimochic desarrolló importantes áreas, generando el aprovechamiento agrícola de pampas desérticas en esta región.

Los rendimientos logrados tanto en espárrago verde como blanco fueron muy altos desde el principio gracias a las excelentes condiciones climáticas y a los suelos sueltos de la costa peruana, el invernadero natural más grande del mundo. Esto permitió lograr hasta dos cosechas por año en algunos valles y en otros tres cosechas en dos años, superándose en los mejores casos una producción de 20,000 kg por ha y por año.

A medida que las áreas fueron aumentando, el Perú fue escalando rápidamente posiciones como país exportador, superando a los productores tradicionales como México, España, Estados Unidos y China. El Perú no solo superaba a estos países, sino que además lo hacía con menos de la mitad del área cultivada: un promedio de más los 9000 kg por ha, es decir, los más altos rendimientos del mundo.

En la actualidad el área total dedicada al espárrago en el Perú es aproximadamente de 28.000 ha, de las cuales alrededor del 50% corresponde a espárrago blanco y el otro 50% a espárrago verde. Los departamentos de Ica, Lima y La Libertad concentran más del 95% de la producción nacional.

Actualmente en el Perú existe todo un  cluster del espárrago, que incluye al Instituto Peruano del Espárrago y Hortalizas (IPEH), gremio representativo de la industria, y a la Asociación Civil Frío Aéreo, que cuenta con un centro de perecibles con modernas cámaras de frío en el aeropuerto internacional Jorge Chávez, a través de las cuales se despacha el 80% del espárrago fresco exportado. Se ubican también en el Perú la empresa congeladora de espárragos y la planta empacadora más grandes del mundo. Toda la industria pertenece a capitales nacionales.

Según el IICA, la industria del espárrago en el Perú aplica normas de calidad que permiten obtener productos con calidad satisfactoria, demostrada por la permanente demanda internacional. El espárrago se procesa en plantas con adecuada infraestructura y se exporta con la más alta calidad para los mercados más exigentes. Existe una marcada responsabilidad para asegurar la inocuidad y la calidad del producto, que cuenta con apoyo del Estado, cuyo objetivo es establecer la aplicación del sistema HACCP en la industria alimentaria nacional.

Exportaciones se recuperan

Tras una caída en el 2009 como consecuencia de la crisis económica internacional, la cual afectó a sus principales mercados, las exportaciones de espárragos peruanos han iniciado su proceso de recuperación. En el 2011 se exportaron US$480,3 millones, un 15% más que lo registrado en el 2010 (US$ 418,9 millones), según la Asociación de Exportadores (Adex). 

 “Las cifras nos muestran que hay una recuperación en los envíos. Debido a la crisis económica mundial que se inició a fines del 2008 y se extendió durante el 2009, las ventas de este producto cayeron. En el 2008 se exportó por un valor de US$ 439,3 millones, en el 2009 por US$ 383,6 millones y en el 2010 por US$ 418,9 millones”, indicó Alfredo Paredes, gerente de agroexportaciones de ÁDEX.

Estados Unidos se mantuvo como el principal comprador de espárragos al concentrar el 48% de todos los despachos (US$ 229,2 millones). Le siguió España (US$ 65,8 millones), Países Bajos (US$ 44,6 millones) y Francia (US$ 43,3 millones). En total se exportó a 54 países, precisó.

En cuanto a las perspectivas para este año, Paredes estimó que las exportaciones del producto nacional se mantendrán entre un 3% y 4%. “Es probable que las exportaciones de espárrago no tengan un gran incremento a causa de la crisis de la deuda soberana europea, pues esa región es uno de los principales mercados donde se acostumbra a consumir espárrago”, acotó.

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